On vient de découvrir dans l'ouest de la Chine une nouvelle espèce de dinosaure carnivore : Guanlong wucaii (qui signifie "dragon couronné des cinq roches colorées" en chinois). Deux individus vieux de 156 à 160 millions d'années ont été mis au jour par Xing Xu (Institut de paléontologie des vertébrés et de paléoanthropologie de Pékin) et une équipe de chercheurs américains et canadiens. Ces dinosaures, longs de 3 mètres, sont très bien conservés et dotés d'un squelette presque complet. Selon les paléontologues, qui publient leurs travaux dans la revue Nature du 9 février, Guanlong wucaii est le plus ancien représentant du groupe des tyrannosaurides.


A l'observation, les nouveaux spécimens affichent des caractères archaïques comme un pelvis percé, ainsi que des caractéristiques plus modernes, typiques des tyrannosaurides — une dent en forme de U dans la mâchoire supérieure et des os du nez réunis. Les études réalisées sur ces reptiles ont aussi permis de préciser que l'un d'eux était âgé de 12 ans au moment de sa mort, et qu'il avait atteint sa taille adulte à 7 ans. Mais la particularité la plus frappante de ces nouveaux fossiles est la présence d'une imposante crête placée sur le dessus de leur nez. Les chercheurs supposent qu'elle devait être un ornement ou un signal sexuel utilisé au moment des accouplements.

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